Big data veroveren de wetenschap

Big data leveren in een recordtempo nieuwe inzichten op. Dankzij big data komen we straks zelfs te weten wie Anne Frank verraden heeft, denkt een internationaal onderzoeksteam. Ook de geesteswetenschappen maken dankbaar gebruik van big data. 10.000 boeken onderzoeken in 0,002 seconden? Big data maken het mogelijk.  Tekst: Nicolline van der Spek; foto: Free Images.

In 1967 gaf Mao Zedong aan een team van wetenschappers de opdracht om een geneesmiddel voor malaria te vinden. In 2015 kreeg Tu Youyou, die het team leidde, de Nobelprijs voor Geneeskunde. Zij en haar team hadden in een specifiek plantje een stof ontdekt die effectief bleek te zijn tegen malaria. Haar onderzoek redde miljoenen levens over de hele wereld, maar had zo’n 20 jaar geduurd. Er moesten namelijk duizenden oude Chinese geschriften over de traditionele kruidengeneeskunde worden door geploeterd voor het bewuste plantje werd gevonden. “Daar zouden we nu enkele minuten voor nodig hebben”, zegt Hilde De Weerdt. De Weerdt werd in 2013 benoemd tot Hoogleraar in de Chinese Geschiedenis aan de Universiteit Leiden. Eerder was zij verbonden aan King’s College London, Oxford University en de University of Tennessee. Zij behaalde haar doctoraat aan Harvard University met een proefschrift over de intellectuele geschiedenis van de ambtenarenexamens. Samen met Dr. Brent Ho ontwikkelde ze het tekstanalyseplatform MARKUS (staat voor mark us). Met dit systeem kun je in een handomdraai grote hoeveelheden teksten analyseren. Je kunt personen annoteren, plaatsnamen, maar natuurlijk ook planten en kruiden.”